YC:资本改变一切

entrepreneur杂志 2015-05-25 10:30:03

改革者

去年,创投公司Y Combinator(YC)联合创始人Paul Graham突然宣布辞去总裁一职,移动社交应用Loopt的操刀者Sam Altman出任新一代掌门人。上任头一年,Altman大胆下注初创公司,不断刷新着人们对YC的认知。

“我们没有任何先入为主的看法,谁也不知道下一个百亿(美元)级公司会从哪儿冒出来。我们尽量让自己保持一种完全开放的心态。”

时间定格在2012年年中,一场变革即将来临。程序员出身的创业者Paul Graham意识到,为了应对创业潮在全球范围内的爆炸性增长,自己参与创建的这家拥有极大影响力的硅谷创投公司及种子加速器——Y Combinator(YC)有必要进一步扩展视野。但同时他也明白,自己并非是带领公司完成这一阶段目标的最佳人选,因此他开始为卸任做准备,积极寻找接班人。

Graham并没有采用常规的调查方法,而是将目光放在了一个20来岁的年轻人身上,他就是Sam Altman。Altman毕业于斯坦福大学,是地理位置社交应用Loopt及同名网站的联合创始人,该项目是YC成立后的首批支持对象之一。2012年Loopt被绿点公司(Green Dot)以4340万美元收购后,Altman发起成立了早期创投基金Hydrazine Capital,投资项目包括HR软件供应商Zenefits(目前估值为6.5亿美元)、DNA打印技术公司Cambrian Genomics等。而在2011年以兼职合伙人身份加入YC之前,他就已经向数字支付服务商Stripe等有YC血统的初创企业投过了天使轮。

Altman正是Graham心目中的接班人。Graham曾在2009年评价,在过去30年中出现了5位非常有意思的创业者,Altman就是其中之一。而同样在这个名单里的还有已故的苹果联合创始人乔布斯,以及谷歌联合创始人拉里·佩奇和谢尔盖·布林。

“改革中的YC在本阶段需要的人是Sam。”Graham在2014年宣布Altman出任董事长的博客中这样写道,“他具备一种很稀有的素质,在拥有高效到可怕的行动力的同时又非常仁慈——尽管很少有人能意识到,但仁慈是早期投资人的必备品质。在所有我认识的人当中,Sam属于极为聪明的那一类,而且或许他比其他人,比我,都更了解初创公司。”

在过去一年中,YC在Altman的带领下扩展了自己的投资范围和规模,专注于投资能源、人工智能、机器人、人类机能增进和虚拟现实技术等垂直行业的企业创新项目。Altman让YC的投资组合更加多样化,并且一直致力于为“少数派”项目创始人提供更多机会,以促成硅谷文化本身的多样化。

“19岁时我成立了Loopt。可能是因为我一直在经营自己的公司,要么就是在投资或帮助别人创业,总之此后我生活的主要内容就是——创业。”Altman说道。今年4月,他正式跨入了而立之年。“Loopt被收购之后,我面临着两个选择,加入YC,或者创办一家新公司。(YC)正在成为世界上一支非常重要的力量。而当时我的判断是,我能运作成功的任何一家独立公司都不可能拥有像它那么强大的影响力。”

YC开始变得“什么都投”

Altman对YC的愿景并非天马行空,它来自Graham和他同是联合创始人的妻子Jessica Livingston,以及Robert Morris和Trevor Blackwell在十年前YC诞生时定下的核心准则和宗旨。

YC对初创公司的扶持方式基本没有变过:每年在位于加州芒廷维尤的总部举办两次为期三个月的创业训练营,为初创公司提供实践指导,同时注资12万美元,换取7%的股权。活动全程都在旧金山湾区进行,包括每周一次与特别嘉宾共进晚餐,以及最重要的Demo Day(项目路演日)——向潜在投资人和顾问团展示自己的产品和服务。

入选的创业者们对训练营的体验给予了高度好评。Transcriptic是一家基于云服务的生命科学研究室,已入选YC2015年冬季训练营,并获得了价值1400万美元的投资,投资方为IA投资和AME云投资。研究室创始人兼CEO Max Hodak评价:“YC的模式非常高明,非常有效。我先后为很多VC工作过,大概有15家基金公司和将近100家天使投资公司。而YC一直在为初创公司服务,他们真的为创业者提供了很大的帮助。YC训练营的课程设计得非常切合实际,其他孵化器的课程都没有它那么明确有效。”

但YC确实在改变,变的是它的投资广度。Altman誓要让未来十年YC的投资额达到现在的十倍,而且,尽管他特别看好生物科技、核能源及网络安全领域,但所有行业都在他的发掘范围内。YC 2015冬季训练营入选项目包括商用不动产管理平台BuildScience、葡萄酒选购网站Underground Cellar等不同领域的公司。尽管软件相关项目依然占主流,但硬件公司也不在少数,约占整体的15%。

“我们没有任何先入为主的看法,谁也不知道下一个百亿(美元)级公司会从哪儿冒出来。没有哪家公司表现出了明显的成功迹象。”Altman强调,“我们尽量让自己保持一种完全开放的心态。我告诉我的合伙人们说,我们的目标是尽可能多地找到百亿(美元)以上级别的公司,而这个标准已经很高了,因此除此之外我们就没有更多的限制了。一旦我们认为某家公司可以做大,我们就会投它,无论它属于哪行哪业。”

申报参加训练营的项目不计其数,但最终只有3%能成功入驻。

Altman称,候选者可以通过五个步骤大大提升自己申报成功的几率:建立产品(服务)雏形;将产品(服务)推向用户或买家;收集用户或买家对产品(服务)的意见和改进建议;专注于产品(服务)价值增长;说明自己正在透明而高效地解决产品(服务)目前存在的问题。

“我见过的最优秀的创始人可以在两三分钟内说清他们的项目意义何在,或者是什么让他们相信自己可以做大。”Altman说,“他们能在这两三分钟内传达给我一些新鲜或者与众不同的东西。已经存在的东西很容易讲明白,但要清晰、简洁地描述一种全新的理念是很难的。”

建筑蓝图实时更替应用PlanGrid的联合创始人兼CEO Tracy Young是YC 2012届“毕业生”,她认为Altman的卓越天赋不仅体现在其挖掘潜力公司的精准眼光上,他还能为这些公司提供可靠的分析和建议,帮助他们发展壮大。

“我记得我曾向他说明我们在做什么,而他马上就明白了我的意思。”Young回忆道,“Sam Altman就是这样一种人——他能比其他人理解得更快或者更清晰。他说起话来简明扼要但十分雄辩,看待问题的方式也很简单、直截了当。他很年轻,但却拥有一个睿智长者的灵魂。”

几年后被收购?No!

算上今年的冬季训练营,YC自成立以来已经孵化了800多家公司。其中有三家所谓的“独角兽”公司(指估值在10亿美元以上的私营企业):房源共享网站Airbnb,估值100亿美元;云存储服务商Dropbox,估值同样是100亿美元;前文提到过的Stripe,估值35亿美元。综合计算起来,出自YC的众多初创企业的融资总量已达30亿美元,市值总额超过300亿美元。

YC并不是唯一一家有意打造十亿(美元)级公司的VC。据美国国家风险投资协会(National Venture Capital Association)和普华永道事务所统计,2014年VC投资总额高达483亿美元,同比增长61%,创下了自2000年经济危机之后的最高纪录。

面对这个令人瞠目的数字,部分专家警告新的科技泡沫已经逼近,更有少数论调称泡沫已经出现。Altman表示他也不知道接下来会发生什么。某种程度来说他并不怎么关心什么“泡沫”。

“很显然我们现在并非处于经济周期的第一阶段,而这种情形也许还会持续一年,也许是五年,谁也说不清。”他说,“每次经济衰退一般只会持续两年左右。2008年全球金融体系崩溃,每个人都有损失,但2010年一切都回到了正轨。”

“我不会投那些让我感觉需要在几年后被收购的公司。”他补充道,“我在意的是我们的潜在投资对象在成长为百亿(美元)级公司前是否会经历多次动荡。我的思路就是这样,所以对于经济周期我倒是不太担心。”

相比之下,Altman更关心的是推动改变硅谷的文化现状,他号召硅谷应接纳更多的非洲裔和西班牙裔企业家,同时也在为消除科技产业中的性别歧视付出努力。他说YC会从资助致力于人类进步事业的非营利组织,同时吸纳更多的非洲裔员工和女性合伙人做起,并指出YC的15名合伙人中有4位是女性。去年年底,Michael Seibel成为YC的首位全职非洲裔合伙人,此前他曾在硅谷初创公司Socialcam和Justin.tv担任CEO。

YC 2015冬季训练营的入选者中有11.1%是女性,3.7%是西班牙裔,还有4%是非洲裔——在所有获得投资的科技类初创企业中,非洲裔创始人仅占1%。

“如果只看眼前,4%确实不算少。但如果从整体来看可就不怎么样了。”Altman承认,现实其实并不美好。“但我们会积极接触这类创业者,努力说服他们选择YC并为他们提供资助。”

事实上,外展服务正是YC的中心业务。其网站登出了初创企业征募列表(Request for Startups),上面列出了YC有意投资的特殊领域,意图“刺激(创业者)想出新点子”。去年秋天,Altman回到母校斯坦福大学授课,课程名称是——如何创业(How to start a startup),并在之后免费发布了全部20个课程视频。

“大约一年前我认定生物技术将成为一个非常重要的领域,因此我们雇了一名兼职生物技术合伙人。我们学到了很多东西,现在我们已经在这个领域投了很多家公司。”他说,“一群乐观主义者——这就是我们。我们想证明我们的选择是对的。我们想找到下一家伟大公司。我们很容易毫无道理地痴迷于某个领域。”

(via entrepreneur杂志,快鲤鱼独家编译,转载请注明出处)

[译者:Ying]

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